Ces choses que vous ignorez à propos de l’Australie…

A quoi est-ce que vous pensez en premier quand on vous parle de l’Australie ? Sydney, le surf et les kangourous, comme pour la plupart des gens ? Ces clichés font partie des plus habituels à propos de cet île, mais si certains d’entre eux sont vrais (oui, il y a beaucoup de surfeurs sur les plages australiennes) d’autres ne le sont pas forcément et beaucoup d’aspects de cet immense pays si loin à l’autre bout du monde restent méconnus. Voici une liste de choses que vous ne soupçonnez probablement même pas à propos de l’Australie !

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La capitale de l’Australie est…

Non ce n’est pas Sydney, et ce n’est pas Melbourne non plus : c’est Canberra ! Bon ce n’était pas trop dur pour commencer et vous le saviez peut-être déjà mais qu’est-ce que vous pouvez dire d’autre à propos de Canberra ?

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Cette ville nouvelle a été construite au milieu de nulle part au début du 20ème siècle en guise de compromis entre les 2 plus grandes villes australiennes, ce qui en fait l’une des capitales les plus isolées au monde. Sydney est à pratiquement 300kms au Nord-Est, Melbourne plus de 600kms au Sud, et l’autoroute qui les relie ne passe même pas directement par Canberra mais 60kms plus au Nord ! Avec un peu plus de 400 000 habitants, c’est seulement la 8ème plus grande ville d’Australie mais dur de s’imaginer qu’autant de gens habitent dans ce qui ressemble plutôt à un gros village. Quand on arrive à Canberra, on n’a pas du tout l’impression d’être dans la capitale du pays : on dirait plutôt un immense parc dans lequel sont éparpillés des musées, quelques bâtiments officiels, un lac et quelques maisons par-ci par-là. C’est très vert, très calme et très vide. Pas un endroit à recommander pour les gens qui aiment les endroits qui bougent…

Les kangourous ne sont pas partout

Kangaroo, South West RocksC’est sans doute le cliché le plus faux que les gens ont de l’Australie : non, les enfants ne vont pas à l’école à dos de kangourou (même dans l’outback) et non, vous n’allez pas en croiser à chaque coin de rue. En fait c’est même parfois assez compliqué d’en voir, même si on estime que 50 millions de kangourous peuplent l’Australie (contre environ 23 millions d’humains !).

A vrai dire, la réalité est même un peu plus morbide : il y a de grandes chances que le premier kangourou que vous verrez soit… la carcasse d’un kangourou mort sur le bord de la route. Lorsqu’ils aperçoivent un véhicule arriver au loin sur les longues lignes droites caractéristiques du pays, leur réflexe consiste généralement à bondir en travers de la route plutôt que de s’en éloigner, et c’est ainsi que nombre d’entre eux se font tuer par les « road trains », ces immenses camions à trois ou quatre remorques, et finissent sur le bas-côté. Au passage faites attention au volant surtout au coucher/lever du soleil et de nuit car heurter un kangourou à plein vitesse fera aussi beaucoup de dégâts à votre véhicule… Oui, c’est triste et assez dégoûtant mais soyez prêts : j’ai vu environ une quinzaine de kangourous morts avant de finalement en voir un vivant.

Kangaroo sign, Stradbroke Island

Le premier ministre actuel s’appelle Malcolm Turnbull

A moins que vous viviez en Australie, ce nom ne vous dira probablement rien, et cet article ne vous en apprendra pas beaucoup plus, mais les exploits de certains de deux de ses prédécesseurs méritent d’être signalés.

Le premier d’entre eux, Bob Hawke, fût premier ministre entre 1983 et 1991, mais il est devenu célèbre bien avant ça et pour une toute autre raison : en 1956, il a établi un nouveau record du monde de buveur de bière en descendant 1,4 litres en seulement 11 secondes ! Peut-être une raison à son futur succès en politique, dans un pays qui figure parmi les principaux consommateurs de bière au monde (d’après une étude de 2012 – en anglais).

canberra-australian-parliament-house

Le destin d’Harold Holt, élu en 1966, est beaucoup plus tragique : en décembre 1967, alors qu’il passait la journée sur une plage non loin de Melbourne, il est allé se baigner et n’est jamais réapparu. Son corps n’a même jamais été retrouvé. Curieuse manière de disparaitre pour l’homme le plus important du pays et dur de s’imaginer notre président ou premier ministre dans la même situation !

Il ne fait pas toujours chaud

Est-ce que vous penseriez à prendre une écharpe dans vos bagages avant de partir en Australie ? Selon la saison et votre destination, elle pourrait être plus utile qu’un maillot de bain… A Melbourne et dans le Sud du pays, il peut faire vraiment froid pendant l’hiver entre Juin et Août ; à Sydney et Adélaïde aussi, les températures peuvent descendre aux alentours de 10-12°C pendant les mois les plus froids. Des stations de ski existent même dans les montagnes du Sud-Est, à quelques heures de route de Melbourne seulement ! Est-ce que vous imaginiez pouvoir skier en Australie ?

L’Australie c’est aussi le désert aride, et vous pensez sans doute qu’au milieu du pays il fait probablement toujours très chaud : faux ! Au cœur de l’hiver les températures ne dépassent pas les 20°C à Uluru dans le « Red Center » et les nuits sont particulièrement froides.

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Seul le Nord du pays (Cairns et Darwin) garde une température moyenne supérieure à 30°C tout au long de l’année, mais avec un autre inconvénient : la saison des pluies entre Octobre et Avril, accompagnée de précipitations intenses et d’un taux d’humidité irrespirable. Le meilleur compromis serait aux alentours de Brisbane, avec pratiquement 3000 heures d’ensoleillement annuel et des températures qui descendent rarement en-dessous des 20°C !

Craignez les méduses plus que les requins…

Jellyfish, Bribie IslandUne étude publiée par le Guardian en 2016 (lien en anglais) a cherché à évaluer les risques d’attaque par un requin en Australie et leur conclusion est sans appel : « si vous passez votre vie entière sur la terre ferme, les risques d’être attaqué sont précisément nulles ». Ils n’ont probablement pas vu le film Sharknado… Plus sérieusement, même pour un plongeur ou un surfeur passant beaucoup de temps dans l’eau, il est extrêmement improbable d’être tué par un requin. Personnellement j’ai beaucoup plus peur des méduses…

Il y en a de plusieurs sortes en Australie : celle sur la droite par exemple s’appelle la Galère Portugaise (blue bottle ou Portuguese man o’war en anglais). Elle est venimeuse et dangereuse même échouée sur une plage, mais pas autant que la plus mortelle de toutes, la méduse-boîte (box jellyfish). Même si vous survivez à son contact, son venin est extrêmement douloureux et laissera d’horribles cicatrices sur votre peau. Elles sont transparentes et quasi-invisibles et peuvent être rencontrées pendant l’été austral donc soyez extrêmement prudents avant d’aller vous baigner !

…et les serpents plus que les araignées…

Etes-vous phobique des araignées ? Cela vous aidera peut-être de savoir qu’il n’y a pas eu le moindre décès dû à une morsure depuis 1979 ; un antidote existe pour toutes les espèces dangereuses, y compris la fameuse « redback » (veuve noir à dos rouge). En revanche, saviez-vous que les 10 serpents les plus venimeux au monde sont tous endémiques d’Australie ? La morsure du plus dangereux de tous, le taipan, contient assez de venin pour tuer 100 hommes adultes ! Heureusement il est relativement rare d’en croiser : pour ma part le seul et unique serpent que j’aie vu était au cours d’une croisière d’observation des crocodiles sur la Daintree River dans le nord du Queensland. Rassuré ?

…mais le véritable ennemi : les mouches !

Flies, Mt BruceLes mouches sont les plus insupportables de tous les animaux australiens. Elles sont très différentes de celles que vous pouvez trouver en Europe ou ailleurs dans le monde : elles semblent n’exister que pour une seule mission : vous pourrir la vie. Elles ne vont pas se contenter de voler autour de vous : elles vont se poser sur vous, absolument partout, y compris sur votre visage, dans vos yeux, dans vos oreilles, etc… au point que j’en ai même avalé une ou deux par accident. Pas ce que j’ai mangé de meilleur en Australie…

Une seule mouche avec un tel comportement serait déjà un problème. Mais elles ne sont jamais seules, surtout pendant l’été… Dans l’outback elles sont partout, du lever au coucher du soleil. Heureusement elles sont bien moins présentes en ville. Je n’oublierai jamais cette randonnée au sommet du Mount Bruce dans le Western Australia, où chacun d’entre nous se promenait avec sa colonie d’environs 200 mouches sur son sac à dos… (photo par Cannelle et Thibaut de unmondeenpatrimoine.com)

Oubliez les serpents, araignées et crocodiles : les mouches sont le véritable ennemi !

Le « fake » Uluru

Saviez-vous qu’il y avait un second immense monolithe au milieu du désert australien ? Si Uluru n’existait pas, peut-être qu’il serait célèbre et que des touristes viendraient de très loin pour l’admirer, au lieu de quoi personne ne connait son nom et il n’existe qu’un seul minuscule point de vue au bord de la route pour s’arrêter prendre quelques photos. C’est le triste destin du Mount Conner, pour toujours dans l’ombre de son voisin…

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Pour être franc, il n’est pas non plus aussi spectaculaire qu’Uluru et il est impossible de les confondre. Impossible, vraiment ? Pas pour tout le monde… Lorsque je participais à un tour organisé dans la région, mon guide m’a raconté l’histoire d’un groupe de backpackers britanniques qui avaient pris la route à Alice Springs pour venir voir Uluru. En voyant le Mount Conner, ils ont cru être arrivés au bon endroit, se sont arrêtés pour faire des photos… et ont fait demi-tour. Ils n’ont jamais vu le vrai, à part une fille qui a réalisé son erreur et est revenue avec le même tour que celui auquel je participais. L’histoire ne dit pas si les autres s’en sont rendu compte avant de rentrer chez eux…

L’Australie regorge d’endroits aux noms bizarres

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Si vous voyagez en Australie, ne soyez pas surpris de voir une quantité impressionnante d’endroits aux noms tous plus étranges les uns que les autres : en vrac, citons Tom Price, Tin Can Bay (la baie de la boite de conserve), Broome (balai), Denmark (sans lien avec le pays !), Seventeen-Seventy (1770) ou encore Penguin, comme l’animal. Et c’est sans parler des noms aborigènes parfois très drôles et souvent impossibles à prononcer correctement : Wagga Wagga, Warnambool, Murwillumbah, Millaa Millaa, Nar Nar Goon… et j’en passe !

Cela n’est pas valable que pour les villes : les endroits naturels ont aussi droit à leurs dénominations absurdes. Quelques exemples : Mount Remarkable (la montagne remarquable), Mount Warning (la montagne attention), Mount Disappointment (la montagne décevante), Chinaman’s Hat (le chapeau chinois), Eggs and Bacon Bay (la baie des œufs et bacon), Wineglass Bay (la baie du verre de vin), Break-Me-Neck Hill (la colline casse-cou), Remarkable Cave (la grotte remarquable)… Mon favori : Mount Nameless (la montagne sans nom) dans le Western Australia. Si le génie qui lui a donné ce nom a eu des enfants, je suis très curieux de savoir comment il les a appelés !

Si vous avez d’autres exemples, partagez les dans les commentaires !

Vous pouvez serrer la main d’un prince

Dans le Western Australia, environ 600km au nord de Perth, vous trouverez un bout de terre environ grand comme Hong Kong : la Principauté de Hutt River. Ici, après s’être battus contre le gouvernement du Western Australia à propos de quotas agricoles jugés injustes, Leonard Casley et sa femme Shirley ont décidé de faire sécession de l’Australie, et le 21 avril 1970 ils sont devenus les premiers prince et princesse de cette nouvelle province.

Principality of Hutt River

48 ans et bien des aventures plus tard (ils ont même déclaré officiellement la guerre à l’Australie durant 3 jours en 1977 !), la Principauté existe toujours et a même été reconnue par le gouvernement du Western Australia. Ils émettent leur propre monnaie (le dollar de Hutt River), ont leur bureau de poste, drapeau et hymne et vous pouvez même y faire tamponner votre passeport ! Malheureusement la Princesse Shirley est décédée en 2013 et récemment à l’âge de 92 ans le Prince Léonard a choisi de se retirer. C’est son très sympathique fils Graeme qui est désormais Prince de Hutt River. Pour la modique somme de 5$ vous pouvez camper dans la Principauté et il se fera un plaisir de tout vous raconter lui-même à propos de ce drôle d’endroit. Vous pouvez même devenir citoyen non-résident, comme 10 000 autres personnes dans le monde ! Un étrange mais sympathique arrêt si vous voyagez sur la côte Ouest.

L’Australie est grande… vraiment TRES grande !

Vous saviez déjà que l’Australie était un des plus grands pays du monde, mais aviez-vous réalisé à quel point ? Voici quelques manières de remettre la taille du pays en perspective…

-l’Australie est plus vaste que l’Europe ;

australia-outback-road

-Cairns et Perth sont plus ou moins aussi éloignées que l’Estonie et le Portugal, ou Toronto et Los Angeles ;

-l’une des plus longues routes droites au monde relie le South et le Western Australia : 146.6km sans un seul virage ;

Straight road, Western Australia, Nullarbor Plain

-cette route fait partie du Nullarbor Drive, 1400km totalement vides et sans le moindre village entre Kalgoorlie dans le Western Australia et Ceduna dans le South Australia. Rien d’autres pendant des heures que quelques « road houses » isolées… et le plus long terrain de golf au monde ! Faites un tour sur le site officiel (en anglais) si vous voulez pratiquer votre swing sur cette route interminable ;

-Perth est la ville de plus d’un million d’habitants la plus isolée au monde. Elle est plus proche de l’Indonésie que de Sydney ou Melbourne !

Perth

Perth

-enfin, la plus vaste propriété privée australienne est à peine plus petite que la Belgique.

Après une année en Australie, conduire plusieurs heures d’affilée pour vous rendre d’un endroit à un autre ne sera plus jamais un problème !

Connaissez-vous d’autres faits insolites ou anecdotes amusantes à propos de l’Australie ? Partagez les en commentaire !

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