Christchurch, la porte d’entrée vers l’Ile du Sud

Si vous arrivez en avion sur l’Ile du Sud de Nouvelle-Zélande, vous allez très probablement atterrir à Christchurch. Avec près de 400 000 habitants, c’est la 3ème plus grande ville du pays, derrière Auckland et la capitale Wellington sur l’Ile du Nord. La ville elle-même n’a pas énormément d’intérêt touristique: elle récupère lentement d’un tremblement de terre violent et mortel (185 victimes) qui s’est produit en 2011, et sept ans plus tard le centre-ville est encore un vaste chantier. Mais dans chaque direction, au nord, sud, est et ouest, de nombreux endroits magnifiques ne demandent qu’à être explorés. La seule question est : par où commencer ? Suivez-moi pour trouver quelques idées, et préparez-vous à un voyage inoubliable en Nouvelle-Zélande !

📷 Allez voir les galeries de photos reliées à cet article : Christchurch, Akaroa & Kaikoura / Arthur’s Pass.

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Christchurch

Le 22 février 2011, quelques minutes avant 13 heures, un  tremblement de terre de magnitude 6,3 a frappé Christchurch. Il fût extrêmement dévastateur : de nombreux bâtiments ont été détruits et 185 personnes ont perdu la vie. Sept ans plus tard, la ville n’a toujours pas tout à fait retrouvé une vie normale, et les cicatrices de ce jour tragique sont toujours visibles. La cathédrale n’a pas été restaurée, il lui manque toujours tout un mur latéral. Un peu plus loin, un mémorial consistant en 185 chaises peintes en blanc rend hommage aux victimes dont les noms, l’âge et l’origine sont listés sur un panneau. Très émouvant : un petit berceau dans la première rangée et le nom d’un bébé âgé de 5 semaines… Un musée appelé “Quake City” a ouvert ses portes en 2013 et propose une visite très intéressante et pleine d’émotions si vous voulez en savoir plus sur cette catastrophe.

 

 

En dehors des innombrables chantiers, il y a quand même plusieurs choses à voir à Christchurch si vous avez assez de temps devant vous pour y passer un jour ou deux. New Regent Street tout d’abord : c’est probablement la plus jolie rue de la ville, avec tous ses bâtiments dans le style architectural « mission espagnole ». Prenez un verre sur une des terrasses, attendez le passage du tram, et vous aurez une des plus belles images de Christchurch.

New Regent Street, Christchurch

Une bonne activité pour une journée pluvieuse : la visite (gratuite) du Canterbury Museum qui présente de nombreuses sections avec des thèmes aussi variés que la culture Maori, l’histoire de l’exploration antarctique ou encore la reconstitution d’une rue entière de Christchurch au début du XXème siècle.

 

 

Ce musée se trouve juste à côté de Hagley Park, un parc gigantesque et idéal pour faire son jogging ou passer un après-midi de détente allongé dans l’herbe. Ne manquez pas aussi les très beaux jardins botaniques directement à côté du musée, surtout quand le soleil rend encore plus éclatantes les couleurs des fleurs.

 

 

Enfin, si vous avez un peu plus de temps à passer à Christchurch, promenez-vous au hasard dans la ville: vous allez probablement tomber sur de très jolis exemples de street art.

Street art, Christchurch

A l’est

Le centre-ville de Christchurch est assez loin de l’océan, mais des plages comme Brighton ou Sumner Beach, les plus populaires, sont faciles d’accès.

Plus loin au sud-est de la ville se trouve la belle péninsule de Banks, formée par une intense activité volcanique il y a quelques millions d’années. Vous mettrez moins de deux heures en voiture depuis Christchurch jusqu’à Akaroa, la principale ville de la péninsule. Cet endroit était une colonie de chasseurs de baleine français, pendant la première moitié du 19ème siècle. Même de nos jours, on a encore l’impression de visiter un village français, aves des noms de magasins, restaurants et rues écrits en français.

 

 

Akaroa est aussi un bon point de départ pour de nombreuses promenades ou randonnées, le long de la côte ou pour monter sur les collines environnantes et admirer la péninsule vue d’en haut.

 

 

Pas envie de randonner ? Quittez la route principale reliant Christchurch à Akaroa pour prendre la Summit Road, très sinueuse et déconseillée aux véhicules longs ou lourds. La vue depuis les différents points de vue est fantastique.

Cruise ship, Banks Peninsula

Au nord

Si vous quittez Christchurch par le nord, votre premier arrêt sera Kaikoura, à environ 2 heures et demie en voiture sur la route côtière, un peu plus par la (très belle) route à l’intérieur des terres. Cette ville a aussi été frappée par un tremblement de terre, en 2016, et la route côtière a été détruite à plusieurs endroits, sur cette section et plus loin, entre Kaikoura et Picton. La Nouvelle-Zélande peut être assez dangereuse parfois…

Kaikoura est célèbre pour l’observation des baleines et des dauphins, en toute saison. Sautez dans un avion pour guetter ces mammifères marins depuis l’air, ou dans un bateau pour les voir d’encore plus près. Je ne peux pas vous en dire plus car je n’ai entrepris ni l’un ni l’autre… on ne peut pas tout faire malheureusement ! A la place j’ai fait une randonnée de 3 heures autour de la péninsule, avec de jolies vues sur la côte et une colonie de phoques à son extrémité.

 

 

Juste au sud de Kaikoura, ne ratez pas cette belle plage noire avec ses milliers de petits galets. Ils sont tellement doux que lorsque l’on marche dessus, on a l’impression de se faire masser les pieds !

Black beach, Kaikoura

Si vous avez envie de  pousser plus loin vers Picton et Nelson, consultez mon article dédié (lien prochainement).

A l’ouest

Arthur's Pass, Avalanche PeakIl n’y a que trois possibilités pour traverser l’Ile du Sud d’est en ouest : Lewis Pass au nord, la route de Cromwell au sud pour se rendre à Queenstown ou Wanaka, et enfin Arthur’s Pass, le col qui relie Christchurch à la côte ouest. Mais Arthur’s Pass n’est pas seulement une route, c’est aussi une destination avec de nombreuses très belles randonnées, idéales pour une excursion d’une journée ou d’un week-end depuis Christchurch. En voici deux que j’ai faites moi-même.

La première était la Bealey Hut Track, un sentier menant à un minuscule refuge d’altitude. C’est un chemin facile, qui monte doucement et vous amène au refuge à travers des forêts avec quelques très beaux points de vue. Arrivés à la cabane, faites encore un effort pour monter jusqu’au sommet au-dessus de vous : une demi-heure supplémentaire sur un chemin plus raide, mais la vue en vaut la peine.

 

 

Plus spectaculaire mais aussi plus difficile: la montée d’Avalanche Peak, recommandée seulement à des personnes en bonne condition physique. Vous avez le choix entre une boucle en montant par Avalanche Peak Track et en descendant par Scotts Track, ou un aller-retour par Scotts Track. La première option est un peu plus courte mais aussi extrêmement raide, à tel point qu’il est trop dangereux de redescendre par le même chemin. Quelle que soit votre option, les jambes vous feront mal pendant la montée mais faites-moi confiance, la vue à 360° depuis le sommet est une des plus belles de toute l’Ile du Sud.

 

 

Au sud

En quittant Christchurch par le sud, vous avez deux possibilités: suivre la côte vers Dunedin et la region des Catlins, ou vous diriger vers les montagnes et les fabuleux lacs de Tekapo et Pukaki via la “Starlight Highway”. Allez voir mes deux articles dédiés :

Dunedin et les Catlins : à la rencontre de la faune sauvage de Nouvelle-Zélande

Starlight Highway: des lacs turquoise jusqu’au sommet de la Nouvelle-Zélande

En conclusion, si votre temps en Nouvelle Zélande est limité, ne passez pas trop de temps à Christchurch, mais cette ville constitue un excellent point de départ pour des visites extraordinaires et la porte d’entrée vers les nombreux trésors de l’Ile du Sud !

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