Mes 17 parcs préférés de l’Ouest Américain : du 17ème au 13ème

Existe-t-il un endroit sur terre qui abrite plus de merveilles de la nature que l’Ouest Américain ? Difficile d’imaginer une plus grande concentration de trésors que dans cette partie du globe : déserts arides et mortels, canyons exceptionnels, cascades gigantesques, formations rocheuses hors du commun et même les plus grands arbres au monde ! Classer tous ces endroits a été particulièrement compliqué pour moi tant j’ai adoré les découvrir mais j’ai voulu essayer malgré tout et voici le résultat, avec mes 17 parcs naturels préférés du sud-ouest des Etats-Unis. Voici la première partie, du 17ème au 13ème.

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Précision avant de commencer cet article : aux Etats-Unis, il faut payer pour visiter les parcs naturels, qu’il s’agisse d’un « State Park » (parc d’état) ou d’un « National Park » (parc national). Mais pour 80$ par véhicule, le pass « America The Beautiful » donne un accès gratuit à tous les parcs nationaux pendant un an. Je vous conseille vivement de vous le procurer car il est très vite rentabilisé… même s’il n’est pas valable dans les parcs d’état.

17. Kodachrome Basin

Kodachrome Basin est un petit parc d’état dans le sud de l’Utah (l’entrée coûte 6$), tout près du nettement plus célèbre Bryce Canyon. N’importe où ailleurs dans le monde, ce parc serait sans doute une destination populaire mais ici, entouré par tant d’autres merveilles, il passe un peu inaperçu. Pour être honnête, même si l’endroit est beau, je conseillerais le détour par Kodachrome Basin uniquement aux personnes ayant suffisamment de temps devant elles pour explorer l’Ouest américain.

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Le parc tient son nom d’un groupe de journalistes du National Geographic qui sont venus tester ici en 1948 les toutes nouvelles pellicules photographiques Kodachrome popularisées par Kodak. Le parc comprend de nombreuses cheminées naturelles que vous pouvez découvrir le long de la route touristique qui le traverse ou par de multiples chemins de randonnée. Vous y trouverez aussi une jolie arche (Shakespeare Arch) et le très impressionnant « Chimney Rock » : un monolithe de 50m de haut au milieu de la plaine ! En tout, une demi-journée suffit aisément à découvrir le parc, à moins de vouloir en parcourir le moindre recoin.

16. Snow Canyon

Situé juste à côté de St George dans le sud-ouest de l’Utah, le parc d’état de Snow Canyon ne figure pas au programme de la plupart des touristes internationaux et souffre du même problème que Kodachrome Basin : St George est surtout populaire pour être l’un des points d’accès vers le parc national de Zion, classé nettement plus haut dans cette liste… Mais Snow Canyon est facile d’accès et mérite un crochet de quelques heures si vous passez dans la région.

La particularité de ce parc (dont l’entrée coûte 10$ par véhicule) est sa large palette de couleurs : le rouge si caractéristique de l’Ouest américain, le moins habituel blanc sur la crête des falaises qui a donné son nom au parc et beaucoup plus rare, le noir qui n’est autre que d’anciennes coulées de lave solidifiées. De nombreux chemins de randonnées permettent d’explorer Snow Canyon : mes préférés sont le Hidden Pinyon Trail qui offre de jolies vues sur le parc, et le Lava Flow Trail qui donne l’occasion de pénétrer dans deux grottes sous les roches magmatiques noires avant d’escalader un gros rocher à la fin et profiter d’un superbe panorama.

15. Red Rock Canyon

Pour plus d’images allez visiter ma galerie de photos de Las Vegas et Red Rock Canyon.

Las Vegas est connu pour ses innombrables casinos de luxe mais ce qu’on sait moins c’est qu’un très beau site naturel se situe juste en-dehors de la ville : Red Rock Canyon. Et bonne nouvelle si vous avez perdu toutes vos économies aux machines à sous du Bellagio et du Venetian : l’entrée est gratuite avec le pass « America The Beautiful » (15$ par véhicule sinon).

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Red Rock Canyon n’est pas l’endroit le plus impressionnant du sud-ouest des Etats-Unis, mais il constitue une alternative très agréable pour passer quelques heures hors de la ville si vous séjournez à Las Vegas, qui s’illumine surtout à la tombée du jour… Et il possède probablement le meilleur « visitor centre » du pays ! Moderne, interactif et très bien documenté, sa visite était presque plus intéressante que le parc lui-même ! Il abrite aussi une espèce très ancienne qui n’a quasiment pas évolué depuis des millions d’années : la tortue du désert. Il est en général très difficile d’observer ce drôle d’animal (qui aurait soupçonné que des tortues vivaient dans le désert ?) mais un individu peut être vu au visitor centre.

Une route touristique de 21km fait le tour du parc, passant par de très beaux points de vue tels que le High Point Overlook. Pour les randonneurs, de nombreux chemins parcourent Red Rock Canyon. Je vous conseille le Calico Tanks Trail, une belle balade assez facile de 4km conduisant à une petite piscine naturelle, avec un panorama sur Las Vegas en contrebas au bout du chemin. J’aurais aimé y rester pour assister au coucher de soleil mais malheureusement le parc fermait à 19h, trop tôt pour profiter du spectacle !

14. Anza Borrego

Pour plus d’images allez voir ma galerie de photos du Sud de la Californie.

Proche de la frontière mexicaine au sud de la Californie, Anza Borrego fût ma première incursion dans le désert et ma première expérience des canyons de l’Ouest américain. Combiné à une visite de Salvation Mountain, Slab City et Salton Sea un peu plus à l’est, le détour était passionnant et je le recommande chaudement à tous ceux qui passeront suffisamment de temps dans les environs. Pour plus d’infos allez lire l’article que j’ai écrit sur cette partie de mon voyage : Entre Anza-Borrego et Salton Sea : à la rencontre du désert et de ses habitants.

13. La Vallée de la Mort (Death Valley)

Pour plus d’images allez voir ma galerie de photos de la Vallée de la Mort.

Death Valley, rain

Il est probable que vous ne connaissiez pas du tout les parcs d’état classés du 17ème au 14ème rang, mais il est possible que vous ayez déjà entendu parler de la Vallée de la Mort (Death Valley en anglais). Considérée comme l’un des endroits les plus chauds et hostiles au monde, elle se trouve à quelques heures au nord-ouest de Las Vegas, mais côté californien de la frontière avec le Nevada. La raison pour laquelle je l’ai classée seulement 13ème est sans doute très subjective : elle tient beaucoup aux conditions climatiques. Lors de ma visite, il faisait relativement frais et j’ai même eu de la pluie une journée, dans l’un des endroits les plus secs du globe ! Bien sûr, des températures ne dépassant pas les 20°C sont moins difficiles à supporter que les extrêmes habituels en ce lieu mais j’ai trouvé que cela faisait perdre un peu de son charme à l’endroit qui du coup m’a laissé un peu sur ma faim.

Death Valley, Zabriskie Point, sunrise

L’endroit le plus célèbre dans le parc national de la Vallée de la Mort (entrée gratuite avec le pass « America The Beautiful », 30$ par véhicule pour une semaine maximum sinon) est Zabriskie Point (photo ci-dessus). Rendu célèbre par le film du même nom sorti en 1970, il offre un spectacle sublime, notamment au lever du jour lorsque les premiers rayons de soleil embrasent les collines. Autres endroits à ne pas manquer : les dunes de sable de Mesquite Flat plus au nord, la route touristique Artist Drive où la nature a créé une variété de couleurs exceptionnelle (notamment au point de vue « Artist Palette », la palette de l’artiste), les étendues de sels de Devils Golf Course (« le terrain de golf du diable ») et les plaines de Badwater, à 86m sous le niveau de la mer. En été, les températures y grimpent souvent à plus de 50°C avec un record à 57°C ! Soyez très prudents lors de votre visite et ayez toujours beaucoup d’eau à portée de main.

C’est la fin de cette première partie, cliquez ici pour découvrir les parcs classés du 12ème au 8ème rang !

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