Mes 17 parcs préférés de l’Ouest Américain : le top 3 !

Existe-t-il un endroit sur terre qui abrite plus de merveilles de la nature que l’Ouest Américain ? Difficile d’imaginer une plus grande concentration de trésors que dans cette partie du globe : déserts arides et mortels, canyons exceptionnels, cascades gigantesques, formations rocheuses hors du commun et même les plus grands arbres au monde ! Classer tous ces endroits a été particulièrement compliqué pour moi tant j’ai adoré les découvrir mais j’ai voulu essayer malgré tout et voici le résultat, avec mes 17 parcs naturels préférés du sud-ouest des Etats-Unis. Voici la dernière partie et le podium !

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Allez voir le début du classement et quels parcs sont classés du 17ème au 13ème rang, du 12ème au 8ème rang et du 7ème au 4ème rang !

3. Valley of Fire

Pour plus d’images allez visiter ma galerie de photos de la Valley of Fire.

La Valley Of Fire (littéralement la Vallée du Feu) n’est ni le plus célèbre, ni le plus visité des parcs de l’Ouest Américain, mais c’est justement l’une des raisons pour lesquelles je l’ai placé sur mon podium. Je n’attendais rien de spécial de ce relativement petit Parc d’Etat mais j’ai été ébloui par tout ce que j’y ai vu et la journée que j’y ai passée était l’une des plus belles de tout mon voyage.

Qu’est ce qui rend la Valley of Fire si belle ? Les raisons sont multiples. Tout d’abord, ses nombreuses formations rocheuses aux allures surprenantes. Saurez-vous distinguer l’éléphant, le piano, le lapin et le chien sur les photos ci-dessous ?

Seconde raison, ses paysages. Le parc est constitué d’une succession de collines offrant chacune une vue différente et magnifique.

Troisième raison, les deux superbes randonnées que l’on peut effectuer au nord du parc, conduisant chacune à un endroit d’exception : Fire Wave d’un côté de la route et Crazy Hill de l’autre côté. Le chemin conduisant à Fire Wave est bien balisé et débouche après 1.3 km (2.6 aller-retour) sur un formidable rocher que l’on pourrait presque croire couvert de peinture. Les vagues parallèles blanches, oranges, ocres et rouges sont de toute beauté et si vous avez autant de chance que moi vous verrez même peut-être des « bighorn sheep » en chemin (des mouflons canadiens, ces animaux à longues cornes typiques de la région). Seule ombre au tableau, Fire Wave est l’endroit le plus fréquenté du parc et le spectacle est un peu gâché lorsque des personnes se promènent sur le rocher.

Crazy Hill est plus difficile à trouver car aucun véritable chemin n’y mène… ce qui fait aussi partie de son charme : seule une poignée de touristes s’y rendent. Depuis le parking, prenez la direction sud sur environ 300m en restant sur la crête des rochers et vous devriez atteindre cet endroit qui ressemble à un arc-en-ciel pétrifié dans le rocher. Sublime !

Enfin, l’ultime raison rendant la Valley of Fire si spéciale : ses routes. Contourner d’immenses blocs de roche rouge, monter et descendre les collines et profiter de la vue magnifique : c’était un immense plaisir pour moi de conduire dans ce parc. Et cerise sur le gâteau, ces routes sont aussi très photogéniques !

2. Yosemite

Pour plus d’images allez visiter ma galerie de photos de Yosemite.

A la 6ème place de cette liste, Antelope Canyon doit une partie de sa célébrité à Microsoft, qui a utilisé des clichés de ce fabuleux canyon pour ses fonds d’écran. Son rival Apple en a fait de même mais dans un autre parc de l’Ouest Américain : Yosemite.

Yosemite, Tunnel View

Si vous êtes un utilisateur de Mac, vous reconnaitrez peut-être la photo ci-dessus. Je l’ai prise depuis le point de vue « Tunnel View », et si vous arrivez de Fresno ou du Parc National de Sequoia plus au sud, cela sera votre premier aperçu de la fabuleuse vallée de Yosemite. C’est le cœur de ce Parc National, là où se concentrent la plupart des activités. Plus au Nord, la Tioga Road traverse la Sierra Nevada d’ouest en est mais du fait qu’elle culmine à plus de 3000m d’altitude, elle est généralement fermée d’octobre à mai (les dates d’ouverture et fermeture du col peuvent beaucoup changer d’une année sur l’autre).

Yosemite est connu entre autres pour ses immenses parois rocheuses comme celles de El Capitan ou du Half Dome (photos ci-dessus), mais aussi pour ses cascades. La première que vous verrez en arrivant dans le parc sera la Bridal Veil Falls, sur la droite de la route. Un bref sentier relie un parking au pied de cette chute de 200m de haut.

Yosemite, Bridal Veil Falls

Yosemite Fall

Si vous pensez que 200m de haut, quand même, c’est impressionnant, attendez de voir les Yosemite Falls… Mesurant pas moins de 739m (mesuré du haut de la chute supérieure au bas de la chute inférieure, qui font respectivement 440m et 98m de haut, avec une succession de cascades plus petites entre les deux), il s’agit d’une des plus grandes chutes d’eau au monde ! Le meilleur moment pour l’admirer est au printemps, lorsque le débit est à son maximum. Préparez-vous à être déçus si vous venez à la fin de l’été : il n’y a pratiquement plus d’eau dévalant la pente ! Dur de se l’imaginer quand on voit une cascade aussi impressionnante… Le moyen le plus simple pour l’admirer est d’emprunter le Lower Yosemite Fall Trail, mais vous pouvez aussi la voir d’en haut via le Upper Yosemite Fall Trail : une randonnée de 11.5 km aller-retour avec un dénivelé de 820m ! Je n’ai pas pu m’y lancer par manque de temps mais la vue à l’arrivée doit être exceptionnelle.

J’ai effectué deux autres randonnées à la place. La première était une promenade agréable jusqu’au Mirror Lake à l’ombre des arbres le long de la rivière Tenaya Creek, à l’extrémité est de la vallée… avec en prime la compagnie d’une biche venue s’abreuver dans le cours d’eau !

La seconde était bien plus intense. J’ai commencé par le Four Mile Trail (venez-y tôt, le parking au départ du chemin est petit et très vite rempli) qui comme son nom l’indique fait… 4 miles (6.5 km) de long, avec un dénivelé de 1000m ! La vue depuis Glacier Point au sommet est exceptionnelle : la vallée toute entière s’étale à vos pieds, des Yosemite Falls sur la gauche jusqu’au Half Dome sur la droite.

Si ce chemin très exigeant est un peu trop dur pour vous, vous pouvez aussi plus simplement conduire jusqu’à Glacier Point… mais la route est fermée en hiver.

Ce n’était que la première partie de ma randonnée. Depuis Glacier Point, j’ai pris le Panorama Trail jusqu’au sommet de la très impressionnante Nevada Fall (181m de haut), admirant au passage une succession d’autres vues toutes plus belles les unes que les autres sur le parc. J’ai ensuite rejoint la vallée en empruntant le Mist Trail, qui longe la Nevada Fall et la Vernal Fall (97m de haut), avant de prendre une navette gratuite pour revenir à mon point de départ. Au total : 23km de randonnée, avec un dénivelé de 1200m ! Une journée épuisante et un chemin que je ne conseillerais qu’aux marcheurs aguerris mais certainement l’une des plus belles randonnées que je n’aie jamais faites !

Si vous n’en avez toujours pas assez, il existe encore une randonnée extrême à Yosemite : celle conduisant au sommet du Half Dome. Oui, il est possible d’escalader le sommet de cet incroyable monolithe qui surplombe la vallée de ses 2700m de hauteur ! Pour des raisons de sécurité, seules 300 personnes par jour sont autorisées à emprunter le sentier, et c’est un tirage au sort qui décide des chanceux. Je n’ai pas osé m’y risquer, trop effrayé par la dernière section du parcours directement à flanc de falaise, où des câbles vous aident à grimper ces pentes à 30% ! Si vous avez eu la chance d’escalader le Half Dome, dites-moi comment c’était dans les commentaires !

Yosemite, Half Dome

1. Zion

Et le vainquer est… le Parc National de Zion !

Pour plus d’images allez visiter ma galerie de photos du Parc National de Zion.

Zion National Park

Je n’ai passé qu’un jour et demi à Zion, un sublime parc au sud-ouest de l’Utah, ce qui n’était pas assez pour l’explorer en intégralité mais plus que suffisant pour tomber amoureux de ces paysages époustouflants. Zion est un vrai paradis pour randonneurs, avec des dizaines de chemins qui le sillonnent. Le plus célèbre s’appelle Angel’s Landing Trail… dont je ne pourrais pas vous parler car je ne m’y suis pas risqué. Ce n’est pas juste une randonnée difficile physiquement, elle est aussi dangereuse. La dernière partie avant le sommet s’effectue sur la crète d’une falaise, avec 400m de vide de chaque côté ! Personnes sujettes au vertige s’abstenir, moi le premier… Si vous vous y lancez, soyez très prudents : 8 personnes y ont trouvé la mort depuis 2004 (lien en anglais).

A la place j’ai choisi d’aller jusqu’à Observation Point, via un chemin de 13km aller-retour avec un dénivelé de 660m. La première partie est la plus ardue : dans les lacets des deux premiers kilomètres, on monte déjà de 250m ! Les 4.5 km qui suivent ne sont pas beaucoup plus faciles, hormis la dernière section qui est pratiquement plate. Encore une randonnée vraiment difficile mais avec la récompense d’une vue à couper le souffle et inoubliable sur la gorge en contrebas.

Zion, Court of the Patriarchs

Il y a deux sections principales dans le Parc National de Zion. La première est le Zion Canyon, une gorge sculptée par l’érosion de la Virgin River, d’où partent les randonnées précédemment citées (et bien d’autres encore). De mars à novembre, les véhicules ne sont pas autorisés dans le canyon et il vous faudra prendre une navette gratuite depuis le visitor centre pour pouvoir l’explorer. Un bon moyen pour préserver l’environnement sans avoir à construire d’immenses parkings en pleine nature, mais avec l’inconvénient de voir ces navettes vites remplies les jours de forte affluence. Il vous faudra alors prendre votre mal en patience…

Zion, Great Arch

La seconde section est le long de la route touristique UT9, reliant Zion vers l’est et notamment Bryce Canyon par le tunnel de Zion-Mount Carmel. Si vous visitez consécutivement Zion et Bryce comme la plupart des touristes dans la région, cette route sera l’itinéraire le plus court. Attention si vous voyagez en camping-car : les véhicules de plus de 4m de haut ou 12m de long ne sont pas autorisés à passer par cet étroit tunnel. Vous remarquerez peut-être qu’à l’intérieur du parc le revêtement de la route est rouge, pour qu’elle se fonde mieux dans son environnement. Elle monte en larges lacets depuis le Zion Canyon, offrant une vue magnifique sur la large Great Arch (photo de droite). A la sortie du tunnel (ou juste avant si vous venez de Bryce Canyon), garez-vous sur le minuscule parking au bord de la route et empruntez le Canyon Overlook Trail (1.6 km aller-retour). Hormis quelques marches au début, rien de comparable avec la difficulté d’Observation Point, en revanche la vue est encore une fois tout bonnement fabuleuse.

J’ai parcouru ce chemin à deux reprises, une fois en fin d’après-midi et une fois le matin (qui est à privilégier car vous aurez le soleil dans le dos) et à chaque fois j’ai eu la chance de voir un troupeau de mouflons canadiens (bighorn sheep) gambader à flanc de falaise, avec un sens de l’équilibre extraordinaire. Le deuxième jour, j’ai même pu en observer directement au bord de la route, semblant prendre la pose pour les touristes et créant un début d’embouteillage !

Peu après avoir quitté Zion, regardez attentivement sur la droite de la route UT9 et vous aurez peut-être la chance de voir un troupeau de bisons au loin dans la prairie.

Alors, ai-je réussi à vous convaincre que Zion était le plus beau parc de l’Ouest Américain ? Dites-moi en commentaire lequel vous auriez choisi à ma place !

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